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Gas en el Tracto Digestivo

Dibujo de la anatomía del sistema digestivo de un adulto
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¿Cómo se forma el gas en el tracto digestivo?

El gas en el tracto digestivo se forma de:

  • El aire tragado.

  • La descomposición de ciertos alimentos por las bacterias que están presentes en el colon.

Todo mundo tiene gas. Puede ser incómodo y vergonzoso, pero no pone la vida en peligro. El gas se elimina por los eructos o a través del recto. La mayoría de las personas produce aproximadamente de 1 a 3 pintas de gas al día y lo pasa aproximadamente 14 veces al día.

La mayor parte del gas está compuesto de vapores sin olor: dióxido de carbono, oxígeno, nitrógeno, hidrógeno y (algunas veces) metano. Los gases que contienen azufre a menudo producen el olor desagradable de la flatulencia.

¿Qué causa el gas en el tracto digestivo?

El gas en el tracto digestivo se produce de dos fuentes:

  • Aerofagia (aire deglutido)  -  normalmente causado por comer o beber rápidamente, así como mascar chicle, fumar o usar dentaduras postizas flojas.

    A través de los eructos se expulsa la mayor parte del aire deglutido del estómago. El gas que queda se absorbe parcialmente en el intestino delgado y una cantidad pequeña llega al intestino grueso y se expulsa a través del recto.

  • Descomposición de ciertas comidas no digeridas por bacterias inofensivas presentes de manera natural en el intestino grueso (colon).
    Algunos carbohidratos (azúcar, almidones y fibra) no se digieren o no se absorben en el intestino delgado debido a la disminución o a la ausencia de ciertas enzimas. Los alimentos no digeridos o no absorbidos pasan después al intestino grueso, donde las bacterias inofensivas y normales descomponen los alimentos. Este proceso produce hidrógeno, dióxido de carbono y en aproximadamente un tercio de las personas, gas metano, el cual se expulsa a través del recto.

Alimentos que comúnmente causan gas:

Según el Instituto Nacional de la Diabetes y de las Enfermedades Digestivas y del Riñón (National Institute of Diabetes and Digestive and Kidney Diseases, su sigla en inglés es NIDDK), la mayoría de los alimentos que contienen carbohidratos pueden producir gas, las grasas y las proteínas producen poco gas. Los alimentos que producen gas incluyen los siguientes:

  • Rafinosa  -  un azúcar complejo que se encuentra en los frijoles, el repollo, las coles de Bruselas, el brócoli, los espárragos, otros vegetales y en los granos enteros.

  • Lactosa  -  un azúcar natural que se encuentra en la leche y en los productos lácteos, como el queso, los helados y los alimentos procesados como el pan, el cereal y los aderezos de las ensaladas.

  • Fructosa  -  un azúcar que se encuentra en las cebollas, las alcachofas, las peras y el trigo, y también se utiliza como dulcificante en algunas bebidas no alcohólicas y de frutas.

  • Sorbitol  -  un azúcar que se encuentra naturalmente en las frutas, incluyendo las manzanas, las peras, los duraznos y las ciruelas pasas, y que también se utiliza como dulcificante artificial en muchas comidas dietéticas, dulces y gomas de mascar sin azúcar.

  • Almidones  -  la mayoría de los almidones, incluyendo las papas, el maíz, los fideos y el trigo, producen gas cuando se descomponen en el intestino grueso. (El arroz es el único almidón que no causa gas.)

  • Fibra soluble  -  fibra que se disuelve fácilmente en agua y adquiere una consistencia blanda y gelatinosa en los intestinos; se encuentra en el salvado de avena, los frijoles, los chícharos y la mayoría de las frutas.

  • Fibra insoluble  -  fibra como la que se encuentra en el salvado de trigo y en algunos vegetales, los cuales pasan sin cambios esenciales a través de los intestinos y producen poco gas.

¿Cuáles son los síntomas del gas?

Los síntomas crónicos causados por el exceso de gas o por una enfermedad seria son poco frecuentes. A continuación, se enumeran los síntomas más comunes del gas. Sin embargo, cada individuo puede experimentarlos de una forma diferente. Los síntomas pueden incluir:

  • Eructos
    Eructar durante o después de las comidas es normal, pero las personas que eructan frecuentemente pueden estar tragando demasiado aire y expulsándolo antes de que entre al estómago.

    La eructación crónica también puede indicar un desorden gastrointestinal superior, como la enfermedad de la úlcera péptica, enfermedad del reflujo gastroesofágico (su sigla en inglés es GERD) o la gastritis.

    Según el Instituto de la Diabetes y de las Enfermedades Digestivas y del Riñón (National Institute of Diabetes and Digestive and Kidney Diseases), los síndromes crónicos y poco frecuentes del gas que están asociados con la eructación incluyen los siguientes:

    • Síndrome de Meganblase
      El síndrome de Meganblase causa eructación crónica. Se caracteriza por una excesiva ingestión de aire y burbujas agrandadas de gas en el estómago después de las comidas fuertes. Las sensación de plenitud y la dificultad para respirar causada por este síndrome puede simular un ataque al corazón.

    • Síndrome de aventación por gas
      El síndrome de aventación por gas puede producirse después de la cirugía para corregir la GERD. La cirugía crea una válvula de un solo sentido entre el esófago y el estómago, que permite la entrada de los alimentos y gas en el estómago.

  • Flatulencia
    Se llama flatulencia al paso de gas a través del recto. El paso de gas de 14 a 23 veces al día se considera normal.

  • Pesadez abdominal
    La pesadez normalmente es el resultado de un trastorno de la motilidad intestinal, como en el síndrome del intestino irritable (su sigla en inglés es IBS). Los trastornos de la motilidad se caracterizan por movimientos y contracciones anormales de los músculos intestinales. Estos trastornos pueden dar la sensación falsa de pesadez debido a un aumento de sensibilidad al gas.

    • El síndrome de la flexura esplénica es un trastorno crónico que puede ser causado por el gas atrapado en las dobleces (flexuras) del colon.

    • La enfermedad de Crohn, el cáncer de colon o cualquier enfermedad que cause obstrucción intestinal también pueden causar pesadez abdominal.

    • La hernias internas o las adhesiones (tejidos cicatrizados) de la cirugía pueden causar pesadez o dolor.

    • Los alimentos grasos pueden retrasar el vaciamiento del estómago y causar pesadez y malestar, pero no necesariamente demasiado gas.

  • Dolor abdominal y malestar
    El gas en el intestino causa dolor en algunas personas. Cuando se acumula en el lado izquierdo del colon, el dolor puede confundirse con una cardiopatía. Cuando se acumula en el lado derecho del colon, el dolor puede parecerse al dolor asociado con los cálculos en la vesícula biliar o con la apendicitis.

Los síntomas del gas pueden parecerse a los de otras condiciones o problemas médicos. Siempre consulte a su médico para el diagnóstico.

¿Cómo se diagnostica el gas en el tracto digestivo?

Los síntomas del gas pueden ser causados por un trastorno serio, el cual deberá ser determinado. Además de la historia médica y examen físico completos, su médico puede sugerirle las siguientes actividades para ayudarle en el diagnóstico:

  • Radiografía abdominal

  • Mantener un diario de alimentación
    Puede que se le solicite que mantenga un diario de los alimentos y bebidas consumidas en un período de tiempo específico y, o contar el número de veces que pasa gas durante el día.

  • Colonoscopia
    Para las personas mayores de 50 años de edad, y para las que tienen antecedentes familiares, se considera la posibilidad de cáncer colorrectal. La colonoscopia es un procedimiento que le permite al médico ver la longitud completa del intestino grueso y a menudo puede ayudar a identificar crecimientos anormales, tejido inflamado, úlceras y hemorragia. Consiste en la introducción de un colonoscopio, un tubo con luz, largo y flexible, a través del recto hasta el colon. El colonoscopio le permite al médico ver el revestimiento del colon, extirpar tejido para exámenes adicionales y posiblemente tratar algunos problemas que se descubran.

  • Sigmoidoscopia
    La sigmoidoscopia es un procedimiento de diagnóstico que le permite al médico examinar la parte interior de una porción del intestino grueso, y ayuda a identificar las causas de la diarrea, el dolor abdominal, el estreñimiento, los crecimientos anormales y la hemorragia. Un tubo con luz, flexible y corto, llamado sigmoidoscopio, se introduce en el intestino a través del recto. El sigmoidoscopio sopla aire dentro del intestino para inflarlo y hacer más fácil la visión interna.

  • Serie gastrointestinal (GI) superior (También llamada esofagografía.)
    Para la eructación crónica, su médico buscará señales o causas de deglución excesiva de aire y puede ordenar una serie GI superior. La serie GI superior es un examen de diagnóstico que examina los órganos de la parte superior del sistema digestivo: el esófago, el estómago y el duodeno (la primera sección del intestino delgado). Se ingiere un líquido denominado bario (un producto químico metálico [líquido yesoso] utilizado para recubrir el interior de los órganos de forma que aparezcan en una placa de rayos X). Después se toman los rayos X para evaluar los órganos digestivos.

Tratamiento del gas en el tracto digestivo:

El tratamiento específico del gas en el tracto digestivo será determinado por su médico basándose en:

  • Su edad, su estado general de salud y su historia médica.

  • Qué tan avanzada está la condición.

  • Su tolerancia a determinados medicamentos, procedimientos o terapias.

  • Sus expectativas para la trayectoria de la condición.

  • Su opinión o preferencia.

Prevención del gas en el tubo digestivo:

Las maneras más comunes de disminuir el malestar ocasionado por el gas incluyen las siguientes:

  • Cambios en la dieta.

  • Medicamentos.

  • Disminuir la cantidad de aire que traga.