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Dolores de Cabeza

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¿Qué es un dolor de cabeza o cefalea?

El dolor de cabeza es un dolor o malestar en una o más áreas de la cabeza o la cara. Los dolores de cabeza varían grandemente en cuanto a su localización, intensidad y qué tan frecuentemente ocurren. Como resultado de esta variación, la Sociedad Internacional de Cefaleas (International Headache Society, IHS) ha creado varias categorías de dolor de cabeza para definir los tipos de cefalea de manera más precisa.

¿Qué es lo que duele en se tiene dolor de cabeza?

Hay varias áreas de la cabeza que pueden doler cuando se tiene dolor de cabeza, entre ellas las siguientes:

  • una red de nervios que se extienden sobre el cuero cabelludo

  • ciertos nervios en la cara, boca y garganta

  • músculos de la cabeza

  • vasos sanguíneos en la superficie y la base del cerebro (éstos contienen delicadas fibras nerviosas)

Los huesos del cráneo y los tejidos del cerebro mismo no duelen porque no tienen fibras nerviosas sensibles al dolor.

¿Qué causa un dolor de cabeza?

Los dolores de cabeza pueden ser causados por una variedad de afecciones, como trastornos del cuello, ojos, cerebro, mandíbula o dientes. Los dolores de cabeza con una afección médica subyacente son clasificados como dolores de cabeza secundarios porque están relacionados a la afección. Un ejemplo de esto sería un dolor de cabeza debido a una lesión del cuello o a una infección de los senos paranasales.

Otros dolores de cabeza son clasificados como primarios porque el dolor de cabeza mismo es el principal problema médico, aunque se puedan identificar causas no médicas subyacentes, como tensión muscular o alimentos. Otros factores contribuyentes pueden incluir medicamentos, deshidratación o niveles cambiantes de hormonas. Los factores que influencian los dolores de cabeza a veces se llaman los desencadenantes del dolor de cabeza.

¿Cuáles son los distintos tipos de dolor de cabeza primario?

  • migrañas
    Este tipo de dolor de cabeza se distingue por el hecho de que se presentan con otros síntomas. Por lo general ocurren náuseas y vómitos, aturdimiento, sensibilidad a la luz (fotofobia) y otros síntomas visuales.

    Las migrañas también son únicas en que tienen fases claras. Sin embargo, no todos los individuos experimentan cada fase. Entre las fases de una migraña se pueden encontrar:

    • una fase premonitoria - un cambio en el ánimo o conducta que puede ocurrir horas o días antes del dolor de cabeza.

    • una fase de aura - un conjunto de síntomas visuales, sensoriales o motores que preceden el dolor de cabeza de manera inmediata. Algunos ejemplos son alucinaciones, entumecimiento, cambios en el habla y debilidad muscular.

    • fase del dolor de cabeza - periodo de la cefalea en sí. Dolor pulsante en uno o ambos lados de la cabeza. La sensibilidad a la luz y al movimiento son comunes, al igual que la depresión, fatiga y ansiedad.

    • fase de la resolución del dolor de cabeza - el dolor disminuye durante esta fase, pero puede ser reemplazado por fatiga, irritabilidad y dificultar para concentrarse.  Algunos individuos se sienten refrescados después de un ataque, mientras que otros no.

  • dolores de cabeza tensionales
    Los dolores de cabeza tensionales constituyen el tipo más común de dolor de cabeza. El estrés y la tensión muscular son con frecuencia factores en los dolores de cabeza tensionales. Aunque los síntomas pueden diferir, los siguientes son síntomas comunes de un dolor de cabeza tensional:

    • inicio lento del dolor de cabeza

    • la cabeza por lo general duele en ambos lados

    • el dolor es sordo o se siente como una cinta o banda alrededor de la cabeza

    • el dolor puede incluir la parte posterior de la cabeza o la nuca

    • el dolor es leve a moderado, pero no grave

    Los dolores de cabeza tensionales por lo general no causan náuseas, vómitos o sensibilidad a la luz (fotofobia).

  • cefaleas en racimos
    Las cefaleas en racimos por lo general ocurren en una serie que puede durar semanas o meses, y la serie de cefaleas puede regresar cada uno o dos años. Aunque las personas con frecuencia experimentan los síntomas de forma distinta, los siguientes son los síntomas más comunes de una cefalea en racimos: 

    • dolor intenso en un lado de la cabeza, por lo general detrás de un ojo

    • el ojo que está afectado puede tener un párpado caído, la pupila pequeña o enrojecimiento e hinchazón del párpado

    • escurrimiento o congestión nasal

    • hinchazón de la frente

¿Cuáles son los síntomas más graves de un dolor de cabeza?

Los síntomas de un dolor de cabeza dependen del tipo que sea. La frecuencia de los dolores de cabeza y la intensidad de los síntomas también pueden variar. Los síntomas que pueden sugerir una cefalea más grave incluyen cualquiera de los siguientes:

  • dolores de cabeza que comienzan temprano en la mañana

  • dolor de cabeza que empeora con el esfuerzo, como la tos o un estornudo

  • vómitos sin náuseas

  • inicio súbito del dolor y sentir el "peor dolor de cabeza" de todos los tiempos

  • dolor de cabeza que se vuelve más intenso o continuo

  • cambios en la personalidad

  • cambios en la visión

  • debilidad en los brazos o piernas

  • convulsiones o epilepsia

Los síntomas del dolor de cabeza pueden parecerse a los de otros trastornos o problemas médicos. Siempre consulte un médico para el diagnóstico.

¿Cómo se diagnostican los dolores de cabeza?

Tal vez el problema no se comprenda por completo de inmediato, pero podría ser revelado por una evaluación médica y pruebas diagnósticas completas. El diagnóstico de un dolor de cabeza se realiza mediante documentación exhaustiva de antecedentes, examen físico y pruebas diagnósticas.

Entre las preguntas comúnmente planteadas durante el examen se pueden encontrar, sin limitarse a, las siguientes:

  • ¿Cuándo ocurren los dolores de cabeza?

  • ¿Cuál es la localización del dolor de cabeza?

  • ¿Cómo es el dolor de cabeza?

  • ¿Cuánto duran los dolores de cabeza?

  • ¿Han habido cambios en la conducta o la personalidad?

  • ¿Los cambios en la posición o sentarse causan el dolor de cabeza?

  • ¿Tiene dificultad para dormir?

  • ¿Tiene antecedentes de estrés?

  • ¿Tiene antecedentes de lesión en la cabeza?

Si los antecedentes no son consistentes con migraña o dolores de cabeza tensionales y el examen neurológico resulta normal, tal vez no sea necesario realizar más pruebas. Sin embargo, si no se trata de un dolor de cabeza de tipo primario, tal vez se necesiten otras pruebas para determinar la causa.

Las pruebas utilizadas para determinar la causa de un dolor de cabeza pueden incluir:

  • pruebas de sangre - varias pruebas de la química sanguínea y de laboratorio pueden realizarse para evaluar afecciones subyacentes.

  • radiografía de los senos paranasales - un procedimiento de imágenes diagnósticas para evaluar la congestión u otros problemas que puedan ser corregidos.

  • imágenes por resonancia magnética (MRI, por sus siglas en inglés) - un procedimiento diagnóstico que usa una combinación de grandes imanes, radiofrecuencias y una computadora para producir imágenes detalladas de órganos y estructuras del interior del cuerpo.

  • escáner de tomografía computarizada (CT o CAT, por sus siglas en inglés) - un procedimiento de imágenes diagnósticas que usa una combinación de rayos x y tecnología computarizada para producir imágenes seccionales cruzadas (con frecuencia llamadas cortes), tanto horizontales como verticales, del cuerpo. Un escáner CT muestra imágenes detalladas de cualquier parte del cuerpo, incluso los huesos, músculos, grasa y órganos. Los escáneres CT son más detallados que las radiografías generales.

Tratamiento para los dolores de cabeza:

El médico determinará el tratamiento específico para el dolor de cabeza en base a:

  • su edad, salud general y antecedentes médicos

  • el tipo del dolor de cabeza

  • intensidad y frecuencia de los dolores de cabeza

  • su tolerancia a medicamentos, procedimientos o terapias específicos

  • su opinión o preferencia

La meta final del tratamiento es impedir que ocurran los dolores de cabeza. El manejo adecuado de los dolores de cabeza depende de la identificación acertada del tipo de dolor de cabeza, y puede incluir:

  • evitar los desencadenantes conocidos, tales como ciertos alimentos y bebidas, falta de sueño y ayuno

  • cambiar los hábitos alimentarios

  • ejercicio

  • descansar en un ambiente tranquilo y oscuro

  • medicamentos, según lo recomiende su médico

  • manejo del estrés

Las migrañas podrían requerir una gestión específica de medicamentos, que incluyen:

  • medicamentos abortivos - medicamentos recetados por el médico que actúan sobre receptores específicos en los nervios y vasos sanguíneos de la cabeza para detener un dolor de cabeza que ya comenzó.

  • medicamentos de rescate - medicamentos comprados sin receta, como los analgésicos (que alivian el dolor), para detener el dolor de cabeza.

  • medicamentos preventivos - medicamentos recetados por el médico que se toman todos los días para reducir la cantidad de veces que comienza una migraña intensa.

Algunos dolores de cabeza pueden requerir atención médica inmediata, hospitalización para observación, exámenes de diagnóstico e incluso cirugía. El tratamiento es individualizado dependiendo de la afección subyacente que cause el dolor de cabeza. La recuperación completa depende del tipo de dolor de cabeza y otros problemas médicos que pudieran existir.